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¿Qué es la otitis? Causas y síntomas de la otitis media

Las infecciones del oído son una de las razones más frecuentes por la que los padres llevan a sus hijos al médico. Esta enfermedad afecta especialmente al grupo de edad comprendido entre 0 y 7 años. El 50 % de los niños menores de 1 año pasan una otitis y a los 3 años este porcentaje sube al 80 %.  La otitis media es la infección bacteriana más frecuente en niños menores de cinco años. Esta patología se produce generalmente durante el otoño y el invierno.

La enfermedad tiene un inicio súbito y de corta duración con un dolor intenso. Según la evaluación de la otitis hablamos de otitis aguda cuando el proceso dura no más de tres semanas; otitis subaguda entre una duración de tres semanas a tres meses; y otitis crónica cuando la enfermedad se prolonga durante más de tres meses.


Las causas de la otitis media

Las causas de la otitis media son bacterias y virus. Desde la nariz o la garganta estos microorganismos alcanzan el oído medio a través de la trompa de Eustaquio. La trompa de Eustaquio va desde la mitad de cada oído hasta la parte superior de la garganta. Sirve para que llegue aire al oído y también elimina pequeñas sustancias de desecho del oído. Cualquier cosa que bloquee las trompas de Eustaquio provoca que se acumulen líquidos en el oído medio, detrás del tímpano. La acumulación de los líquidos genera un ambiente que favorece la colonización de las bacterias y los virus. Las alergias, los resfriados, infecciones, agrandamiento de adenoides, exceso de moco, etc. pueden bloquear la trompa de Eustaquio y causar una otitis media. En los adultos, el humo del tabaco tiene un papel importante en las infecciones de las vías respiratorias superiores.

Algunos factores aumentan el riesgo de sufrir esta enfermedad. Asistir a guarderías, antecedentes de infecciones del oído, uso de biberones, cambios de altitud o de clima, no ser amamantado, etc. son los factores de riesgo más importantes. En los niños con síndrome de Down la otitis media es más frecuente.


Si la enfermedad es de origen bacteriano, las tres bacterias más frecuentes son el Streptococo neumoniae (20-40 %), Haemophilus influenzae (15-30 %) y Moraxella catarrhalis (10-15 %).

La otitis media no es contagiosa, pero las infecciones respiratorias que causan la otitis media sí son contagiosas.

¿Cuáles son los síntomas de la otitis media?

Los síntomas son diferentes en bebés y en niños mayores o en adultos. Los bebés normalmente actúan de manera irritable y su llanto es inconsolable, se llevan la mano a los oídos, no duermen bien y pueden presentar diarrea, vómitos y malestar general. La fiebre es un síntoma muy frecuente en cualquier edad, se presenta en el 50% de los casos y en los niños más pequeños puede alcanzar 40,5ºC. En niños mayores y en adultos los síntomas principales son:

  • Dolor de oído
  • Llenura del oído
  • Vómitos
  • Diarrea
  • Hipoacusia
  • Malestar general

La enfermedad normalmente empieza con dolor y fiebre muy intensa y formación de mucopus en la cavidad del oído medio que produce edema. Esta fase dura entre 2 y 3 días. Durante los siguientes 8 días la fiebre y el dolor disminuyen y la otorrea pasa de ser serosanguinolenta o mucopurulenta a finalmente fétida. El aumento de presión en la membrana timpánica puede provocar su rotura, generalmente es pequeña y se cierra en 2 o 3 días.